Durante años, Lily Erbert (97) habló frente a grupos sobre sus experiencias, educando a las nuevas generaciones sobre los horrores del Holocausto. El año pasado, cuando la pandemia la obligó a dejar de presentarse en eventos en vivo, Lily se unió con su bisnieto Dov Forman, quien en ese momento tenía 16 años, para encontrar una nueva forma de contar su historia mientras Inglaterra estaba en confinamiento. El resultado fue una serie de videos que se volvieron virales en los medios sociales, y un libro sobre Lily que llegó a estar entre los diez libros más vendidos en Gran Bretaña y que está a punto de ser publicado en todo el mundo.

"Mi relación con mi bisabuela siempre fue muy cercana", explicó Dov en una entrevista exclusiva con AishLatino.com. Él creció en el noroeste de Londres, en una gran familia ortodoxa judía, y su bisabuela Lily siempre fue una presencia vital en su vida.

Lily Herbert con su bisnieto Dov Forman celebran 1 millón de seguidores en TikTok

"Ella es la reina de la familia", describe Dov. El esposo de Lily falleció cuando sus hijos eran pequeños y desde entonces Lily fue la "cabeza de la familia". Hoy, a los 97 años, ella sigue viviendo independientemente y pasa Shabat y las festividades judías con sus parientes. "Ella viene a visitarnos prácticamente cada semana para Shabat", explica Dov. "Tiene una personalidad muy juvenil".

A Dov le interesa mucho la historia y siempre quiso aprender sobre el Holocausto. Aunque Dov sabía que su bisabuela era una sobreviviente del Holocausto, él no conoció los detalles de su excepcional historia hasta el año pasado.

"Durante el primer lockdown en el 2020, mi bisabuela tuvo que adaptarse. Ella decía todo el tiempo: 'Tenemos que hacer algo. ¿Cómo puedo seguir adelante contando esta historia, Dov?'". A Dov se le ocurrió una idea para que Lily pudiera hablar en su clase de historia a través de Zoom. El evento fue todo un éxito. Lily habló durante casi dos horas, detallando sus espantosas experiencias durante el Holocausto. La experiencia fue muy emotiva para Dov y él escribió al respecto para un periódico judío local y también lo publicó para su pequeño número de seguidores por Twitter. (Dov estima que tenía alrededor de 10 seguidores). No se imaginaban que eventualmente llegarían seguirlos millones de personas.

Las experiencias de Lily Erbert en el Holocausto fueron espantosas. Cuando en 1944 los nazis llegaron a su pueblo natal, Bonyhad, en Hungría, obligaron a Lily, su madre, su hermano y sus tres hermanas a subir a un vagón de ganado que los llevó a Auschwitz. Cuando llegaron a Auschwitz tras un viaje espantoso, "todos estaban medio muertos".

En Auschwitz, Lily y su familia se encontraron con el famoso Dr. Mengele, apodado el "ángel de la muerte" por sus crueles y sádicos experimentos en los prisioneros. En las mismas vías del tren en Auschwitz, Mengele indicaba con su mano el destino de cada nuevo prisionero: a la derecha implicaba que el prisionero permanecería con vida para ser utilizado en trabajos forzados; si le indicaba ir a la izquierda, lo estaba condenando a muerte. A Nina, la madre de Lily, su hermano Bela y su hermana Berta, les indicaron ir a la izquierda, para ser asesinados. Lili y sus hermanas Renée y Piri recibieron la orden de ir a la derecha, lo que salvó sus vidas en ese momento.

Al caminar hacia Auischwitz, Lily notó que había un fuego ardiente en una chimenea masiva que producía un humo espeso y de mal olor. Ella preguntó qué clase de fábrica alimentaba una chimenea tan enorme. Las otras prisioneras le dijeron que el humo que arrojaba la chimenea emanaba de los cuerpos de la madre y los hermanos de Lily y de los otros judíos que habían enviado hacia la izquierda. Sí, Auschwitz era una fábrica, y su producto principal era la muerte a gran escala.

Lily sobrevivió la guerra trabajando como esclava en una fábrica de municiones. Ella fue liberada en 1945 y eventualmente se fue a vivir a Inglaterra, donde armó su familia.

"Ellos nos deshumanizaron", explicó Lily. Al verse rodeada de muerte, hambrienta y golpeada, Lily se hizo dos promesas: que ella cuidaría a sus hermanas menores y que nunca dejaría que el mundo olvidara lo que ella había visto. "Me prometí a mí misma que si por algún milagro llegaba a sobrevivir, le contaría al mundo lo que ocurrió allí… Las futuras generaciones debían saberlo para que nunca más pudiera volver a repetirse algo así con ningún ser humano".

En un Shabat reciente, Lily visitó a la familia y le mostró a Dov un billete que le habían dado después de la liberación, y que ella había guardado todos esos años en un álbum de fotos. Algunas semanas después de ser liberada, Lily se encontró con un soldado norteamericano en el pueblo alemán de Pfaffroda, Él quiso brindarle palabras de aliento y escribirle una nota, pero no tenía ningún pedazo de papel. Entonces sacó un billete alemán y le escribió allí. Lily también tiene una foto tomada con algunos de los soldados que la liberaron.

Lily siempre atesoró esa nota y la foto. "Este soldado fue el primer ser humano que fue amable con nosotros después de esa vida terrible y supe que había alguien que quería ayudarnos".

Dov escribió en Twitter sobre el billete: "Ayer mi bisabuela (Lily Erbert, una sobreviviente de Auschwitz), me mostró este billete que le dio como regalo un soldado que la había liberado. Él escribió en el billete: "un comienzo de una nueva vida. Buena suerte y felicidad". Posteriormente ella se encontró con aquellos que la liberaron…". Ante la sorpresa de Dov, su publicación de inmediato se volvió viral y en unas pocas horas la vieron más de un millón de personas.

Una de las personas que leyó el mensaje se puso en contacto con Dov y sugirió que el soldado norteamericano podía haber sido Hyman Schulman, un soldado judío norteamericano que trabajaba como asistente de Rav Hershel Schacter, un importante rabino norteamericano y el primer capellán judío que entró al campo de concentración de Buchenwald.

Dov contó en Sky News de Gran Bretaña: "Bromeé con mi bisabuela y le dije que sería capaz de encontrar al soldado en 24 horas. Y así fue, con la ayuda de Twitter logramos encontrarlo en 24 horas, lo cual es simplemente impresionante". Hyman Schulman ya no vive, pero Dov habló con sus parientes y ayudó a coordinar una llamada por Zoom con los hijos del soldado Shulman en Nueva York, uniéndolos virtualmente con Lily y su familia. "Fue realmente especial. Fue como encontrarse con tu propia familia", recuerda Dov.

El encuentro entre la familia de Lily y la familia de Hyman Shulman despertó el interés de los medios de comunicación en todo el mundo. De repente más gente quería escuchar la historia de Lily. "Salimos en las noticias internacionales. En una semana aparecimos aproximadamente en 50 canales… Así que decidimos escribir un libro". Con la ayuda de Dov, Lily comenzó a dictar la historia de su vida. Dov escribió sus experiencias durante el Holocausto, con el objetivo de llegar a publicar un día un libro.

Entonces, en enero del 2021, ocurrió un desastre. Lili se enfermó gravemente de COVID-19. "Ella llegó a estar muy mal, tanto que no estábamos seguros de que pudiera recuperarse". Pero incluso cuando estaba muy enferma, Lily estaba decidida a terminar su libro. "Apenas podía bajarse de la cama, pero se levantó y dijo: 'Muy bien, tenemos que terminarlo'. Esto resume su personalidad", asegura Dov.

El 21 de enero del 2021, Dov envió un mensaje en Twitter alertando a sus seguidores de que Lily finalmente parecía estar camino a recuperarse. "Mi bisabuela de 97 años, Lily Ebert BEM, sobreviviente de Auschwitz, se acaba de recuperar de COVID-19. Hoy salió a caminar por primera vez en un mes después de una milagrosa recuperación. Una luchadora y una sobreviviente". Ese tweet eventualmente fue leído 40 millones de veces en diversas formas. (Nota: BEM es una medalla británica que se da en reconocimiento a un servicio meritorio a la nación. Lily la recibió en el 2015 por su trabajo educando sobre el Holocausto).

Dov recuerda que "en ese momento, yo veía que había mucho antisemitismo en TikTok", y entonces tuvo una idea: ¿por qué no hacer con Lily videos sobre el Holocausto y ponerlos en TikTok, el popular canal de medios sociales para adolescentes? "Allí no había nada sobre el Holocausto y pensé que si nadie lo hacía, mi bisabuela y yo podíamos hacerlo".

Lily sostiene a Dov cuando era un bebé.

En uno de esos videos de TikTok, Lily respondió a la pregunta: "¿Hay alguien que haya estado contigo en el Holocausto y con quien desearías poder volver a hablar?". Vestida con una camisa rosada y un gorro blanco, Lily miró la cámara, asintió y respondió con un inglés levemente acentuado y sus ojos repletos de lágrimas:

"Sí, mi madre. Porque entramos juntas a ese espantoso lugar (Auschwitz) y yo salí de allí sola. Ellos (los nazis) se llevaron a mi madre. No importa cuántos años tengas. Yo ya tengo más de 90, así que normalmente ya no tendría una madre ni una abuela. Pero a pesar de eso, en la vida no hay nada que uno extrañe más que a su madre. Cuando piensas en tu madre vuelves a ser un niño pequeño. Un niño pequeño que tiene alguien que lo cuida y lo protege. Una madre es alguien que te dio la vida y cuida tu vida… eso es una madre. Y cuando esa persona ya no está aquí, entonces realmente sientes la pérdida. No importa cuántos años tengas, las madres siempre son lo más importante en el mundo".

El video fue visto más de medio millón de veces. "Hay demasiada ignorancia sobre el Holcoausto", señala Dov. "Nuestros videos son una forma de contrarrestar esa incomprensión. Cada video despierta numerosas preguntas de quienes los ven. Y nosotros tratamos de responderlas en los futuros segmentos".

Dov señala que dado que la generación de los sobrevivientes del Holocausto está llegando a una edad muy avanzada, ahora es más importante que nunca esforzarse por escuchar sus historias. "En el futuro la gente podrá decir que sabe que eso ocurrió porque una sobreviviente del Holocausto les respondió en TikTok".

El libro de Lily y Dov acaba de ser publicado en el Reino Unido. La promesa de Lily: Cómo sobreviví a Auschwitz y encontré las fuerzas para seguir viviendo se convirtió rápidamente en uno de los diez libros más vendidos en Inglaterra. En los Estados Unidos será publicado en mayo del 2022.

"A menudo digo que este puede ser uno de los últimos libros de memorias escrito por una sobreviviente de los campos de concentración", señala Dov. "Habla de una mujer de 97 años y un joven de 17, y cómo ella sobrevivió Auschwitz… También cuenta cómo ella cumplió la promesa de contarle al mundo lo ocurrido y reconstruir su visa sin padres ni familia. Los sobrevivientes del Holocausto pasaron su vida educándonos sobre el Holocausto, y ahora es nuestro turno de seguir adelante".

Sin pensarlo demasiado, Dov le envió un email al príncipe Carlos describiendo el proyecto y se sorprendió gratamente cuando el príncipe Carlos le respondió y ofreció escribir una introducción para el libro. En su introducción, el príncipe Carlos escribió sobre su propia abuela, quien fue reconocida como una justa de las naciones por Yad Vashem por proteger a una familia judía en Atenas durante el Holocausto. Él también describió su cercana amistad con Rav Lord Jonathan Sacks, zt"l.

"Mi bisabuela nunca cuestionó su fe… A menudo dice que tener fe y esperanzas le dio algo a lo que aferrarse y eso la ayudó a seguir adelante. Ella dice que no fue Dios quien hizo esto, fueron las personas…".

Dov se siente especialmente gratificado de que los videos de su bisabuela hayan inspirado a algunas personas a reconectarse con su herencia judía. "Hubo gente que se conectó con nosotros y nos describieron cómo se vieron motivados a comenzar a encender las velas de Shabat y a profundizar su compromiso con el judaísmo. Mi bisabuela demuestra la fuerza de lo que una persona puede lograr".